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La dissolution des monastères

La dissolution des monastères

La dissolution des monastères a été l'une des principales caractéristiques du règne d'Henri VIII. Les monastères étaient considérés comme une pierre angulaire de l'autorité papale en Angleterre et au Pays de Galles. Après l'introduction de divers textes législatifs en Angleterre qui ont mis fin à l'autorité du pape au début des années 1530, les monastères sont devenus le point focal de l'attaque du roi, car on supposait qu'ils resteraient fidèles au pape. Cependant, la question de savoir si l'attaque contre les monastères - connue sous le nom de dissolution des monastères - était pour des raisons spirituelles ou financières est sujette à débat.

Henri VIII avait hérité d'une somme considérable d'argent de son père Henri VII. Vers le milieu des années 1530, Henry avait dépensé une grande partie de cet héritage. Cependant, il aurait su que les monastères étaient les institutions les plus riches d'Angleterre et du Pays de Galles. Ses conseillers, comme Thomas Cromwell, avaient raconté l'histoire qu'une grande partie de leur richesse annuelle allait au Vatican. C'était un effort pour susciter le soutien du peuple à la campagne du roi contre le pape. Cependant, le gouvernement savait que la richesse des monastères quittait l'Angleterre et le Pays de Galles pour le Vatican et qu'ils étaient en fait très riches.

Lorsque Henry est devenu roi en 1509, il y avait plus de 850 maisons religieuses en Angleterre et au Pays de Galles. Alors que ce qui leur est arrivé est appelé la «dissolution des monastères», il s'agit en fait d'un terme trompeur car peu de ces établissements étaient connus sous le nom de monastères. Ces grandes maisons religieuses rurales, comme à Tintern à Gloucester, étaient appelées abbayes. Les maisons religieuses de taille moyenne étaient généralement appelées prieurés (ou couvents) et un couvent était généralement utilisé pour décrire la plus petite des maisons. La division la plus courante entre les deux était que certains étaient ouverts tandis que d'autres étaient fermés. Les maisons religieuses fermées étaient essentiellement cela - fermées à tous ceux qui étaient à l'extérieur de ceux qui vivaient dans cette maison religieuse. Les journées portes ouvertes signifiaient que les occupants travaillaient avec les malades locaux et fournissaient, par exemple, des enseignants pour les garçons de la communauté locale. Il était courant que les maisons religieuses ouvertes soient pauvres car l'argent collecté était dépensé pour la communauté locale. Cependant, les commandes fermées pouvaient être (et beaucoup étaient) très riches. Bien qu'ils se soient tenus à l'écart de «l'homme du commun», nombre de ces maisons religieuses comptaient sur la population locale pour travailler gratuitement pour elles. De cette façon, certains ordres religieux sont devenus spectaculairement riches. Ce sont ces institutions qui sont souvent appelées «monastères» et elles possédaient, pense-t-on, environ un tiers de toutes les terres en Angleterre et au Pays de Galles. Les trente monastères les plus riches étaient aussi riches ou plus riches que les nobles les plus riches du pays. Cette richesse avait été acquise au cours des siècles - des gens qui espéraient «acheter» leur chemin vers le ciel leur avaient légué une grande partie des terres que les monastères leur possédaient. Pour beaucoup, le travail des moines et des nonnes était une partie acceptée et normale de la vie - peu de gens en connaissaient d'autres.

La fermeture des monastères n'était pas nouvelle. Le cardinal Wolsey a fermé un certain nombre de maisons religieuses des années avant l'attaque de Cromwell et Henry. Il l'avait fait avec la pleine bénédiction du Pape, car certaines maisons religieuses en Angleterre s'étaient «délabrées» - le manque de personnes en elles les avait empêchées d'être efficaces. Lorsqu'il les a fermés, Wolsey a utilisé l'argent recueilli auprès d'eux à des fins caritatives, notamment pour la construction d'un nouveau lycée à Ipswich. L'homme qui a fait le travail juridique pour cela était Thomas Cromwell et les dossiers indiquent que ce qui a été fait ne concernait personne d'importance à l'époque.

L'approche globale des maisons religieuses a changé en 1535. Cromwell, maintenant le vice-président d'Henry responsable de la gestion quotidienne de l'Église, a ordonné que toutes les maisons religieuses soient visitées par l'un de ses représentants. Traditionnellement, un évêque local ou un membre de haut rang de l'ordre concerné avait effectué ces visites. Leur tâche consistait à vérifier les normes, etc. Cromwell ordonna maintenant à ses hommes de les respecter.

La même année, le «Valor Ecclesiasticus» a été introduit. Il s'agissait d'une entreprise à grande échelle visant à examiner à quel point la propriété appartenait à l'Église en Angleterre et au Pays de Galles. Les résultats se sont avérés d'une grande importance pour Cromwell même si des questions doivent être posées quant à l'exactitude des rapports qui ont été renvoyés à Cromwell. Ceux qui ont enquêté étaient des gentilshommes locaux non rémunérés qui auraient été dans une position privilégiée pour se défaire de toute attaque contre des maisons religieuses dans leur localité.

Le «Valor Ecclesiasticus» combiné aux visites ordonnées par Cromwell s'est avéré être un problème difficile pour les maisons religieuses. Les visites ont été orchestrées principalement par Thomas Legh et Richard Layton - deux employés de confiance de Cromwell. Les deux hommes étaient ambitieux et auraient su le résultat final souhaité par Cromwell. On suppose qu'ils ont correctement ajusté leurs rapports pour qu'ils correspondent au plan de match de Cromwell. Bien que le manque de preuves signifie qu'il ne peut pas être prouvé, on pense généralement que les deux ont fourni à Cromwell une liste des lacunes de chaque maison, par opposition aux points forts qu'une maison aurait pu avoir. Leur liste de «comperta» était certainement beaucoup plus longue que tous les points positifs de chaque maison. De nombreuses maisons se sont plaintes des tactiques d'intimidation de Legh et Layton, mais il semble que Cromwell ait ignoré ces plaintes. Telle était leur réputation que le Pèlerinage de Grâce en 1536 a spécifiquement appelé les «mauvais conseillers» à recevoir une «punition spéciale».

En mars 1536, le Parlement a adopté une loi que de nombreux monastères craignaient. La loi stipulait que tout monastère avec un revenu inférieur à 200 £ par an (tel qu'évalué par le Valor Ecclesiasticus) devait être dissous et leurs biens transmis à la Couronne. Les chefs de famille devaient se voir offrir une pension tandis que ceux qui vivaient dans chaque maison religieuse avaient le choix de passer à une plus grande ou d'aller vivre dans la société sans aucun vœu de pauvreté et d'obéissance mais tout en respectant leur vœu de chasteté. Trois cents maisons religieuses entraient dans cette catégorie de revenus inférieurs à 200 £ par an. La majorité a été fermée, mais au moins 67 ont reçu la permission royale de rester ouverte car la loi a donné à Henry le droit de le faire. Cependant, ces maisons religieuses qui ont été «sauvées» ont dû payer pour leur survie. C'était généralement un an de revenus. Cela aurait donc rapporté au roi environ 13 500 £ - bien que l'on pense que 10 autres maisons religieuses entrent dans cette catégorie, mais leurs dossiers ont été perdus. Si tel est le cas, les 77 maisons impliquées auraient signifié que Henry a reçu environ 15 500 £ de leur part. Que fallait-il pour obtenir l'exemption du roi? Il semble que ce n'était rien de plus que d'avoir des relations gouvernementales aux bons endroits qui pourraient mettre le bon mot pour Henry. Les maisons qui n'avaient pas de tels contacts étaient en fait condamnées. Quoi qu'il en soit, le revenu d'Henry a augmenté de façon assez marquée.

Une fois la loi adoptée, les commissaires du gouvernement se sont empressés de fermer les maisons religieuses. Ils craignaient que tout retard dans leurs actions permette au trésor mobile et à la richesse de ces maisons de «disparaître». Ces petits monastères étaient des cibles faciles et ne pouvaient pas faire grand-chose contre le gouvernement. Leur métal précieux - or, argent, bronze et plomb - a été pris par le gouvernement pour être fondu. Le terrain a été rapidement loué tandis que tous les autres articles non requis par le gouvernement ont été vendus aux enchères localement. Ce que le gouvernement n'a pas exigé a été pris par la population locale. Les briques bien coupées, les clôtures, etc. ont toutes été bien accueillies par les habitants. D'où la raison pour laquelle tant de monastères sont devenus des ruines classiques très rapidement - ils ont été pratiquement démantelés soit par le gouvernement, soit par les habitants (avec le soutien du gouvernement). Le seul domaine où cela ne s'est pas produit rapidement est le Nord, où la population locale ne soutient pas ce qui se passe. Les tentatives d'actions des commissaires du Nord sont l'une des causes du pèlerinage de grâce (octobre 1536).

Certaines maisons religieuses ont été accusées d'avoir aidé les rebelles lors du pèlerinage de Grâce. Une fois l'ordre rétabli, Henry n'a montré aucune pitié. Le chef de chaque maison religieuse soupçonnée d'être impliquée a été déclaré traître dans un acte de meurtre et exécuté. Dans un acte de légalité douteuse, il a été déclaré que les maisons des chefs religieux exécutés étaient leur propriété. Par conséquent, après leur exécution, tous ces biens «privés» ont été transférés à la Couronne - comme l'exigeait un acte de réalisation. Tous les moines de ces maisons ont été expulsés.

Cependant, même après la fin du pèlerinage de grâce, de nombreux monastères puissants et riches sont restés - ceux qui avaient un revenu de plus de 200 livres sterling et n'étaient donc pas soumis à la loi de 1536 et se trouvaient au sud de la zone touchée par le pèlerinage de grâce.

L'action contre ces maisons a été fragmentaire car aucun équivalent de la loi de 1536 n'a été adopté. Cromwell a envoyé des commissaires dans chacune des maisons. Ceux qui semblaient prêts à se battre ont été notés mais Cromwell avait dit aux commissaires de quitter ces maisons une fois qu'ils auraient semé un peu de peur en eux. La méthode utilisée par les commissaires pour persuader chaque chef de maison religieuse était de faire une menace exprimée «si vous aimez le roi». Avec l'exemple de ce qui était arrivé aux abbés du nord pour leur comportement «déloyal» envers le roi pendant le pèlerinage, de nombreux abbés ont succombé à la pression royale. En 1539, une loi a été adoptée au Parlement qui stipulait que toute maison religieuse qui avait cédé volontairement ses biens à la Couronne faisait partie d'un acte juridique - comme le serait toute cession future de biens. L'acte comprenait également un cavalier qu'il ne pouvait y avoir aucune contestation de la validité du titre de propriété du roi une fois qu'un monastère avait été dissous volontairement. Si le roi transférait alors la propriété des titres, ceux-ci ne pouvaient pas non plus être contestés devant un tribunal.

Les commissaires du gouvernement ont accompli leur tâche avec beaucoup d'énergie. Il ne fait aucun doute que la menace posée par le gouvernement a conduit de nombreux chefs de maisons religieuses à céder leurs terres et leurs richesses - tout comme Henry et Cromwell l'auraient souhaité. Cependant, il y avait des abbés et des chefs de maison religieux qui ne seraient pas intimidés. Ils devaient faire face à toute la force de la loi, comme on le percevait alors. L'abbé de Glastonbury dirigeait ce qui était un monastère très riche, l'un des plus riches d'Angleterre. Il a été exécuté et les bâtiments du monastère ont été pratiquement détruits. La terre est passée au roi. L'abbé lui-même a été accusé d'avoir secrètement thésaurisé de l'or et "d'autres paquets de plaques, que l'abbé avait secrètement cachés à tous ces commissaires".

En 1540, plus de 800 monastères avaient été dissous. Le processus avait pris environ quatre ans